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MEDICINA REGENERATIVA

Diseñan espumas de grafeno para regenerar los tejidos

JANO.es · 16 septiembre 2014

Investigadores del ITMA Materials Technology ideaN espumas de este material destinadas a guiar el crecimiento celular en tejidos de laboratorio.

Apenas 3 años después de conocerse las primeras espumas de grafeno, el ITMA Materials Technology, con sede en Avilés, trata de probar la idoneidad de este material en el campo de la biomedicina. Tal como explica, Nuria Campos Alfaraz, investigadora de dicho centro, "se ha demostrado que el grafeno, por su alto contenido en carbono, es un material que estimula el crecimiento de las células, lo que lo convierte en un sustrato con un potencial muy interesante para la medicina regenerativa”.

Por lo común, el grafeno presenta una estructura bidimensional, con capas de un átomo de espesor. Así, precisa Campos, "si lo que queremos es conseguir un tejido que pueda sustituir a otro dañado, no necesitamos láminas finísimas de células crecidas sobre un plano, sino una estructura tridimensional como la que conseguimos con las espumas”.

La técnica que utilizan los investigadores del ITMA se conoce como deposición química en fase vapor, y se inicia descomponiendo un gas que contiene carbono, como el metano o el etileno, en un horno a 1.000 ºC. De ese modo, ilustra esta investigadora, “conseguimos que las moléculas que contienen carbono se rompan y que liberen los átomos de carbono que se van a reordenar de la forma que queramos”.

Para dotar al grafeno de la tercera dimensión, los investigadores utilizan como catalizador una espuma metálica microestructurada con poros de unas 100 micras, el grosor de un cabello humano. Los átomos de carbono liberados del gas se introducen en los poros y se fijan al catalizador, que actúa como ‘molde’ de la estructura de grafeno. “A continuación, disolvemos el metal con un atacador químico específico, con lo que obtenemos la espuma de grafeno. Este paso supone el mayor reto, que es conseguir una estructura que se sustente por sí misma y no se rompa”, resume la investigadora.

La vertiente energética

En las baterías, la superficie específica del carbono que forma el electrodo es un parámetro decisivo, porque debe interaccionar con el electrolito que está presente en el medio líquido. Por tanto, explica Campos, “cuanto mayor sea la superficie de contacto entre el electrodo y el electrolito, mayor será el rendimiento de la batería”.

Según los científicos del Área de Energía del ITMA, las espumas de grafeno aportan el suficiente carbono al electrolito para que se produzcan las reacciones químicas en la batería, pero además puede hacer que estas reacciones sean más rápidas y efectivas al tener una superficie específica muy elevada. Por eso, “este tipo de estructuras podría sustituir a los electrodos que utilizan en la actualidad las baterías existentes”, asegura, por su parte, David Gómez Plaza, investigador del Centro Tecnológico.

“La industria está muy interesada en tener una mayor densidad de potencia además de una gran capacidad de almacenamiento de energía que, por ejemplo, permita mejorar las prestaciones del sistema de carga del coche eléctrico”, concluye este investigador.

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