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ONCOLOGÍA

Tres genes permiten que las células cancerígenas crucen la barrera hematoencefálica

JANO.es · 11 mayo 2009

Los genes que codifican para COX2 y HB-EGF les confieren movilidad, mientras que el de ST6GALNAC5 induce el génesis de una envoltura de superficie

El equipo de investigadores dirigidos por el Dr. Joan Massagué, del Memorial Sloan-Kettering Cancer Center de Nueva York (Estados Unidos), ha identificado tres genes que median en la metástasis del cáncer de mama al cerebro. El trabajo, publicado en la edición digital de la revista Nature (2009;doi:10.1038/nature08021), desvela los mecanismos que permiten a las células cancerígenas atravesar la barrera protectora del cerebro gracias a la intervención de estos genes.
 
Según muestran los investigadores, dos de los genes, concretamente los que codifican para COX2 y HB-EGF (ligando del receptor del factor de crecimiento epidérmico –EGFR–), proporcionan a las células cancerígenas la movilidad y la capacidad invasiva necesarias para la expansión del cáncer al cerebro. El tercer gen, ST6GALNAC5, proporciona a las células del cáncer la capacidad de traspasar la barrera hematoencefálica y entrar en el tejido cerebral. Sin la mediación de este gen la metástasis no se produciría al no poder alcanzar el cerebro las células cancerígenas.
 
En palabras del Dr. Joan Massagué, “nuestra investigación arroja luz sobre el papel que estos genes juegan en la determinación de cómo las células del tumor de mama se liberan y, una vez móviles, cómo deciden dónde atacar”.
 
La metástasis del cáncer de mama en el cerebro suele producirse años después de la eliminación del tumor, lo que sugiere que las células cancerígenas inicialmente diseminadas carecen de las funciones especializadas necesarias para superar la densa red de capilares que constituye la barrera hematoencefálica, que evita la entrada de células circulantes y regula el transporte de moléculas al tejido cerebral. Para generar la metástasis cerebral, las células cancerígenas circulantes deben pasar a través de la referida barrera e interactuar con el microambiente cerebral.
 
El equipo del Dr. Massagué aisló células cancerígenas de pacientes con enfermedad avanzada que tendían a dirigirse al cerebro. Los investigadores combinaron perfiles de expresión genética, pruebas en modelos de ratón y análisis de datos clínicos, llegando a identificar ciertos genes y funciones que median de forma selectiva el paso de las células del cáncer a través de la barrera sanguínea cerebral.
 
Los investigadores observaron que ST6GALNAC5, una enzima que suele activarse sólo en el tejido cerebral, causa una reacción química que crea una envoltura sobre la superficie de las células cancerígenas que incrementa su capacidad para atravesar la barrera hematoencefálica. Sus descubrimientos muestran que las células del cáncer de mama utilizan esta enzima como un medio para entrar al cerebro.
 
Como explica el Dr. Massagué, “nuestros resultados llaman la atención sobre el papel del envoltorio de la superficie de la célula como un participante en la metástasis no reconocido antes, así como sobre la posibilidad de utilizar fármacos para interrumpir sus interacciones. Serán necesarios futuros estudios para analizar el papel de estos genes en la metástasis cerebral y su interés como dianas terapéuticas”.
 
Por último, los investigadores también señalan que COX2 y HB-EGF, que ayudan a las células del cáncer de mama a entrar en el cerebro, habían sido ya descubiertos en cuanto a su participación en la expansión de este cáncer a los pulmones. Esto sugiere que la metástasis comparte mediadores genéticos en su camino al cerebro y los pulmones y podría explicar la reaparición de las neoplasias de cerebro y pulmones en las mujeres con cáncer de mama.
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