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Identificados cuatro subtipos de enfermedad de Alzheimer con diferentes síntomas y pronósticos

Nature · 11 mayo 2021

Científicos suecos distinguen mediante inteligencia artificial cuatro patrones de la enfermedad, en función de la acumulación de proteína tau en distintas partes del cerebro, observada mediante tomografía por emisión de positrones.

Un estudio llevado a cabo por investigadores de la Universidad de Lund (Suecia),  publicado en Nature Medicine, ha mostrado que hay cuatro subtipos de enfermedad de Alzheimer con diferentes síntomas y pronósticos.

Explican que la propagación de la proteína tau en la corteza cerebral es un marcador clave de la enfermedad de Alzheimer. En los últimos años, ha sido posible controlar la acumulación de esta proteína tóxica en el cerebro de los pacientes con la ayuda de la tomografía de emisión de positrones (PET).

Durante los últimos 30 años, muchos investigadores han descrito el desarrollo de la patología tau en la enfermedad de Alzheimer utilizando un solo modelo, a pesar de los casos recurrentes que no se ajustan a dicho modelo. Sin embargo, los hallazgos actuales explican por qué diferentes pacientes pueden desarrollar diferentes síntomas.

"Debido a que las diferentes regiones del cerebro se ven afectadas de manera distinta en los cuatro subtipos de Alzheimer, los pacientes desarrollan diferentes síntomas y también pronósticos. Este conocimiento es importante para los médicos que evalúan a pacientes con Alzheimer y también nos hace preguntarnos si los cuatro subtipos pueden responder de manera diferente a distintos tratamientos", señalan los autores.

En una primera muestra del estudio se recopilaron datos a largo plazo de 1.612 personas en cinco estudios multicéntricos independientes. Entre estos, los investigadores identificaron un total de 1.143 individuos que eran cognitivamente normales o individuos que habían desarrollado la enfermedad de Alzheimer en varias etapas.

Se aplicó un algoritmo llamado SuStaIn (Subtype and Staging Inference) a los datos de las imágenes de PET de tau de 1.143 individuos. El material se procesó mediante aprendizaje automático en un proceso automatizado, con el fin de poder distinguir subtipos y patrones de la manera más imparcial posible.

Como era de esperar, muchos individuos no mostraron ninguna señal de PET tau anormal y, por lo tanto, se asignaron automáticamente a un grupo tau negativo. Posterior a la validación cruzada de las imágenes de PET tau con una sexta cohorte independiente, y el seguimiento de los individuos durante aproximadamente dos años, los investigadores pudieron desarrollar cuatro patrones que representaban mejor los datos de los individuos restantes.

En concreto, en el subtipo 1 la proteína tau se propaga principalmente dentro del lóbulo temporal y afecta principalmente a la memoria. Este subtipo 1 representó el 33 por ciento de todos los casos.

El subtipo 2 se extiende al resto de la corteza cerebral. El individuo tiene menos problemas de memoria que en la primera variante pero mayores dificultades con las funciones ejecutivas. Este subtipo representó el 18 por ciento de todos los casos.

En el subtipo 3, la acumulación de tau tiene lugar en la corteza visual, es decir, en la parte del cerebro donde se procesa y clasifica la información del nervio óptico. El procesamiento visuoespacial de las impresiones sensoriales en el cerebro se ve afectado en individuos con este patrón. Tienen dificultad para orientarse, distinguir formas y contornos, la distancia, el movimiento y la ubicación de los objetos en relación con otros objetos. Representó el 30 por ciento de todos los casos.

Finalmente, en la variante 4, tau se propaga asimétricamente en el hemisferio izquierdo y afecta principalmente a la capacidad de lenguaje. Ocurrió en el 19 por ciento de los casos.

Los investigadores creen que este nuevo conocimiento puede brindar a los pacientes métodos de tratamiento más individualizados en el futuro.

Referencia: Nat Med. 2021 Apr 29. doi: 10.1038/s41591-021-01309-6

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